Een mooie sport om er aan het eind van het jaar even uit te lichten is het Rolstoel Rugby. De internationale competitie heeft zich in 2017, het jaar na de Paralympische Spelen in Rio, professioneel flink ontwikkeld. De wereldranglijst is uitgebreid met Noorwegen en Paraguay en beslaat nu 29 landen. Opvallende stijger in deze lijst is Nederland, dat 8 plaatsen opklom naar de 21ste plek. Een van de grote beloftes voor 2018 is Griekenland. Zolang de sponsor betaalt kan het nationale Griekse rolstoel rugbyteam internationaal presteren.

In Athene hebben mensen met een handicap geen bestaansrecht. Mensen die bij hun geboorte of op jonge leeftijd al gehandicapt zijn, worden niet gestimuleerd een opleiding te volgen of om überhaupt iets met hun leven te gaan doen. Rolstoelrugbyer Panagiotis Pitsiniagkas: “Mensen met een lichamelijke beperking krijgen een uitkering van zo'n 900 euro, dat is voor de meeste mensen voldoende.”

Hierdoor ontstaat een vicieuze cirkel. Mensen met een handicap blijven in Griekenland vooral thuis, leven teruggetrokken en bouwen weinig zelfvertrouwen op. De enige gehandicapten die je op straat ziet, zijn de bedelaars. Panagiotis heeft naar eigen zeggen wel een vol leven. Als hij geen rugby speelt, bezoekt hij in zijn vrije tijd graag concerten. Hij werkt als motivational speaker, woont samen met zijn vriendin en ze hebben een hond. “Mijn buren wisten tot voor kort niet eens dat er een gehandicapt persoon naast hen woonde, want ik ga in de garage al in mijn auto zitten. Sinds ik een hond heb en die uit laat, ben ik ineens zichtbaar.”

Waarom Panagiotis zijn leven er zo anders uit ziet dan dat van de gemiddelde gehandicapte in Griekenland komt doordat zijn familie hem hetzelfde heeft behandeld nadat hij gehandicapt raakte. Panagiotis vertelt dat hij op zijn 21e een auto-ongeluk kreeg. Door dat ongeluk kon hij zijn lichaam niet meer gebruiken, niet zelfstandig eten en moest hij een jaar lang revalideren. Panagiotis over die tijd: "Mijn broer moest me voeden, maar als ik me als een asshole gedroeg, noemde hij me ook zo. En we vochten nog steeds, zelfs tijdens het voeren.”

Toen het beter met hem ging pakte hij zijn studie wiskunde weer op, alleen iets dichter bij huis. Na het afronden van zijn studie deed Panagiotis vrijwilligerswerk. Hij heeft daar veel aan te danken. Zo kwam hij aan zijn baan bij een NGO als motivational speaker. Hij is erg trots dat hij speciaal voor dit werk gevraagd werd en dat het bedrijf verder keek dan zijn handicap. Inmiddels is hij naast motivational speaker interventie coördinator en stimuleert hij jonge Grieken met een handicap om iets met hun leven te gaan doen.

Als voorbeeld noemt Panagiotis een project waarin kinderen met en zonder een handicap met elkaar leren samenwerken. Het kind met een handicap wordt daardoor zichtbaar en krijgt meer zelfvertrouwen. Tijdens het vrijwilligerswerk ontmoette hij zijn vriendin, met wie hij nu al drie jaar samenwoont. Panagiotis: "Ik was er eigenlijk van overtuigd dat een vrouw mij en mijn lichaam niet fysiek aantrekkelijk zou vinden, maar blijkbaar had ik het verkeerd."

Rolstoel rugby
Panagiotis maakt deel uit van het Griekse nationale rolstoel rugbyteam. Om internationaal te kunnen doorbreken tot de wereldranglijst moet Griekenland in 2018 flink wat wedstrijden over de grens winnen. De trips naar het buitenland zijn duur, er moet namelijk een hele crew mee. Panagiotis: "De meeste spelers kunnen niet zelf in en uit hun wedstrijdstoel komen en sommige spelers hebben buiten het veld zorg nodig.” Gelukkig heeft het team een vaste sponsor, die de trips financiert. Per wedstrijd beoordelen ze of ze het de moeite waard vinden om deel te nemen. Dit is telkens weer een strategische beslissing. 

Het Griekse team bestaat in totaal uit tien spelers die internationaal wedstrijden spelen. Om mee te mogen doen moet je minimaal in drie ledematen handicaps hebben, waaronder in je handen. Bij de verplichte keuring krijgen spelers een classificatie toegekend tussen 0,5 en 3,5. Een team bestaat op het veld uit vier personen die onderling met de rest van het team afwisselen. In totaal mag de som van classificaties op het veld acht punten zijn. Behalve als er een vrouw in je team zit, dan krijg je een halve punt bonus. Door dit wedstrijdelement word je gedwongen slim gebruik te maken van de capaciteiten van je teammaatjes. Plus je moet strategisch nadenken over de bezetting van je tegenstanders.

Panagiotis vertelt dat de rolstoel een verlengde van jezelf is in deze sport, dat spreekt hem aan. Dat rolstoelrugby naast fysieke capaciteiten veel denkwerk vergt maakt dat deze sport de wiskundige op het lijf geschreven is. Het enthousiasme van hem en zijn medespelers werkt aanstekelijk. Het team is zich bewust van hun positie als rolmodel voor mensen met een beperking in Griekenland: "Iedereen met een handicap kan bijdragen aan de maatschappij. Als er meer naar de mogelijkheden van iemand wordt gekeken en de randvoorwaarden goed zijn".